Con OpenPower, IBM intenta cambiar las tornas en Intel

Un proyecto de IBM para ampliar el uso de sus chips de servidor Power avanzó el miércoles con Big Blue tratando de desafiar a Intel por un papel más importante en los centros de datos de hiperescala administrados por personas como Google y Facebook.

Es un cambio en la última década, en la que los chips Xeon, cada vez más potentes de Intel, han estado consumiendo el negocio Power de IBM. Ahora, con una nueva estrategia para licenciar su diseño Power para el uso de otros fabricantes de servidores, IBM está luchando.

Los procesadores de potencia se utilizan hoy en día en servidores IBM Unix que ejecutan software de fondo de compañías como IBM, SAP y Oracle. Ese mercado tradicional de Unix ha estado en declive, por lo que IBM también quiere posicionar Power for Web y las aplicaciones de análisis en grandes centros de datos escalables.

IBM continuará construyendo servidores Power como antes, y lanzó nuevos sistemas el miércoles basados ​​en su nuevo chip Power 8. Pero está reclutando a otras empresas para ayudarlo a ganar más negocios de proveedores de servicios en línea a gran escala en los EE. UU. Y China.

Esas compañías compran una gran cantidad de hardware, pero cada vez más quieren opinar sobre cómo está diseñado, y quieren sistemas de "caja blanca" de bajo costo y sin lujos. Ese es un modelo de negocio diferente al de IBM, por lo que formó la Fundación OpenPower, una alianza en su mayoría de proveedores que ahora tiene 26 miembros..

Varios de esos miembros anunciaron avances en torno a Power el miércoles. Nvidia dijo que sus GPU podrán actuar como aceleradores en servidores Power por primera vez. Tyan, un fabricante de placas base, mostró el primer diseño de referencia para un servidor Power de caja blanca. Los proveedores de componentes Mellanox, Xilinx y Altera también revelaron avances en torno a los chips Power. Otros miembros incluyen a Hitachi y Samsung.

Google también forma parte del esfuerzo y trabajó con IBM y Canonical para desarrollar herramientas de código abierto y firmware para sistemas Power. Si IBM puede asegurar a Google como cliente, sería un gran voto de confianza, pero en este momento Google está evaluando el hardware.

"Estamos pasando por una investigación bastante detallada de la arquitectura Power para los diferentes tipos de cargas de trabajo que vemos", dijo Gordon MacKean, director de ingeniería de Google, en el evento OpenPower el miércoles. También es presidente de la Fundación OpenPower..

Google se siente atraído por el enfoque abierto y de múltiples proveedores que IBM está adoptando, dijo MacKean. "Google reconoce el efecto amplificador de una comunidad abierta", dijo.

Esa apertura es clave, y no es algo que IBM está haciendo por elección. Sus propios servidores Power incluyen software y servicios costosos que no se adaptan al modelo de bajo costo de compañías como Facebook y Google..

"Los proveedores de servicios de escalabilidad horizontal no van a comprarle a IBM", dijo Patrick Moorhead, analista de Moor Insights & Strategy. "No importa cuán buena sea la tecnología, querrán comprarla a alguien con un modelo de costo diferente".

Por eso es importante que IBM asegure a los licenciatarios de su chip Power. Suzhou PowerCore de China será el primer licenciatario, y ayudará a IBM a acceder al gran mercado de China. Pero IBM necesitará más socios, incluidos los creadores de sistemas para hacer servidores Power.

"Definitivamente todavía están en la etapa de rastreo", dijo Moorhead.

Aún así, le gusta el enfoque heterogéneo que está adoptando IBM, permitiendo que las GPU y otros componentes trabajen con chips Power como ciudadanos de primera clase. Esto se logra en parte a través de una nueva tecnología de interfaz llamada CAPI, que permite que las GPU y FPGA se conecten directamente a la memoria del procesador Power.

IBM está imitando el modelo de negocio utilizado por ARM, que ha sido exitoso diseñando procesadores para teléfonos inteligentes y tabletas y otorgándolos licencias a otras compañías para su fabricación.

ARM también está apuntando al mercado de servidores, pero lo está atacando desde el extremo inferior al ofrecer núcleos de bajo consumo que no son muy potentes. Ha habido un gran revuelo en torno a estos núcleos "débiles", y el esfuerzo OpenPower de IBM de alguna manera valida la estrategia de Intel al mostrar que también hay demanda de núcleos "musculosos".

Los procesadores más grandes ofrecen un espacio de memoria de trabajo mucho más grande, que es útil para analizar rápidamente grandes cantidades de datos. También ofrecen más subprocesos informáticos por núcleo y un ancho de banda de E / S más rápido. Para algunas cargas de trabajo, los núcleos más grandes serán más rentables, dijo Moorhead.

Intel proporciona algo así como el 90 por ciento de las CPU en los servidores de hoy, y sus chips proporcionan la columna vertebral para los centros de datos de hiperescala. La empresa tampoco se detiene. Sus procesadores E7 v.2 recientemente lanzados triplican la capacidad de memoria de sus predecesores, precisamente una de las características que empresas como Google desean..

IBM está decidido a que Power tendrá un papel más importante que desempeñar, pero sabe que hay mucho trabajo de desarrollo por hacer..

"Power es bien conocido por las computadoras con puertas", dijo Brad McCredie, vicepresidente de desarrollo de energía de IBM, refiriéndose a los grandes gabinetes que albergan sus servidores Power en la actualidad. "No se los considera computadoras escalables".

"Tomamos esa tecnología utilizada para construir computadoras con puertas, la descomponemos en sus elementos y la ponemos a disposición de las personas para que puedan innovar", dijo..

Sin embargo, IBM solo está cediendo tanto control de su plataforma de servidor. Mientras que otras compañías pueden licenciar su arquitectura Power, no podrán ofrecer su sistema operativo AIX; tendrán que usar Linux.

James Niccolai cubre centros de datos y noticias tecnológicas generales para IDG News Service. Sigue a James en Twitter en @jniccolai. La dirección de correo electrónico de James es [email protected]

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